Archive for avril 2012

Jean-Michel Gobat, de la végétation au sol

Ce premier portrait est pour nous un peu particulier. En effet le Professeur Jean-Michel Gobat est celui qui, durant nos études, nous a fait découvrir le sol. Nous avons donc la possibilité de commencer notre série de portraits en vous faisant découvrir le sol comme nous l’avons fait : à travers le regard de Jean-Michel.

Professeur Gobat, Jean-Michel, Jean-Mi, Gobat… être à la fois directeur, enseignant, chercheur, père, ex-bassiste d’un groupe de rock vous offre autant de diminutifs que de casquettes. Mais peu importe le couvre-chef, il les porte tous avec sourire et entrain, guidé par sa volonté d’enseigner et d’apprendre. Ainsi lorsque nous l’avons contacté pour lui parler de notre projet, il nous a accueillis avec plaisir et c’est de bon cœur qu’il a répondu à nos questions.

L’enseignement : une valeur qui guide ses pas

Si nous avons entamé ce projet, c’est en grande partie grâce à son enthousiasme et surtout à la qualité de son enseignement. Ce n’est donc pas étonnant que la soif de transmettre un savoir, qu’il place au cœur de son métier, ait baigné toute sa vie : de son enfance dans le Jura bernois, entouré d’une famille d’enseignants, à ses études, guidées par l’enthousiasme de ses professeurs.

Jean-Michel Gobat durant une excursion (photo Unine)

Pourquoi la pédologie ?

Si son père lui a fait découvrir la botanique durant son enfance, c’est d’abord vers une carrière dans les sciences dures, en mathématiques, qu’il se dirige durant ses études secondaires. Toutefois, durant les dernières semaines avant son bac, la nature le rappelle lors d’un stage de biologie. Ce stage, axé sur les aspects pratiques de l’écologie, comme la bio-indication, le pousse à entamer des études de biologie à Neuchâtel.

La phytosociologie, sociologie des plantes.
Vous avez surement déjà remarqué en vous promenant que d’une forêt à l’autre, ou d’un pré à l’autre, la végétation change. Mais aviez-vous réalisé que certaines plantes s’associent ? Ce sont ces groupements végétaux que le phytosociologue étudie. Il cherche à comprendre quels facteurs (climat, acidité du sol, calcaire, pollution...) vont réunir un groupe de plantes dans un écosystème et ainsi déterminer quelles sont les espèces « typiques » d’un milieu. Leur travail est particulièrement important, car il permet d’identifier des bioindicateurs fiables qui vont permettre de suivre l’évolution d’un écosystème. Les phytosociologues sont ainsi en première ligne pour détecter les effets du réchauffement climatique sur l'environnement.

Lorsqu’il commence ses études universitaires, la pédologie est très peu enseignée dans les universités de Suisse ; il n’existe alors que quelques cours réservés aux futurs ingénieurs agronomes. Il découvre néanmoins le sol grâce à trois professeurs de Neuchâtel, qui, s’ils n’étaient pas spécialistes du sol, y accordaient une importance particulière. Willy Mattey y voyait un habitat pour les insectes, Daniel Aubert le lieu de rencontre de la biologie et de la géologie et Jean-Louis Richard un facteur explicatif de la présence des différents types de végétation.

Ces professeurs lui permettent de comprendre l’importance du sol, mais il n’en fait alors pas une vocation, et finit son diplôme en se spécialisant en phytosociologie. Sa licence en poche, sa volonté d’enseigner le pousse à rester dans un milieu universitaire qui permettait alors d’avancer librement sans avoir forcément un plan de carrière bien établi.

Ainsi, alors qu’il réfléchit à un possible sujet de thèse, un collègue, Jean-Daniel Gallandat, lui propose de s’associer à son projet de recherche sur la végétation des tourbières et de « regarder ce qu’il y a en dessous ».

Le sol fait son entrée en fanfare dans sa carrière et, de fil en aiguille, il deviendra professeur d’écologie et de pédologie et directeur du Laboratoire Sol et Végétation, co-instigateur d’une filière interdisciplinaire en biogéosciences.

Le sol – la vie dans tous ses états !

Le sol, pour Jean-Michel Gobat, c’est avant tout un lieu de rencontre. Lieu de rencontres et d’échanges fondamental dans la nature, lieu de rencontres économiques, en tant que source de notre alimentation, et encore lieu de rencontres sociales. Le sol, c’est bien plus qu’un mélange de matière organique, d’argile et d’humus. C’est grâce au sol que ce professeur récolte les petits fruits de son jardin et qu’il peut rencontrer son voisin de jardin originaire du Portugal et discuter de leurs récoltes. Ce contact social, il le retrouve également avec ses étudiants de master, qu’il accompagne sur le terrain, pelle en main pour étudier les profils de sol. « On est dans le trou, on creuse, on discute. » Enseignant passionné et passionnant, Jean-Michel n’aurait pu trouver un meilleur vecteur, un meilleur angle d’approche que le sol pour enseigner l’écologie et faire passer le message clef de la complexité.

Hors de son travail, le sol, c’est surtout la base des paysages qu’il aime arpenter. Et, comme il n’y a pas de bon ou de mauvais paysages hors des regards du promeneur, il ne saurait définir un « bon » sol dont les qualités attendues ne seront pas les mêmes si l’on apprécie l’odeur d’humus en se promenant en forêt, si l’on veut cultiver du maïs ou encore si l’on étudie la faune du sol.  » Le sol, c’est avant tout le support du cadre de vie. Mais il est possible qu’on n’en ait conscience que lorsqu’on a pu observer le sol sous un angle scientifique. C’est justement grâce à cette approche scientifique que l’on se donne les moyens d’exprimer la complexité des rôles du sol ».

Les podzols sont des sols bien particuliers. Celui-ci, concentré sur quelques centimètres, a fait l'admiration d'un collègue russe de Jean-Michel. Ce pédologue russe y a vu un sol à l'image de la Suisse, pays qui, bien que petit, révèle de nombreuses surprises

Les sols en péril ?

Face aux changements climatiques et à la multiplication des menaces sur les sols, le chercheur n’a pas directement observé de changements au niveau des sols durant sa carrière : « Pour les sols, 30 ans, c’est trop court. » Il a par contre nettement pu observer des modifications de la végétation qui, elle, réagit plus rapidement aux changements. Lorsqu’on lui demande s’il est inquiet pour l’avenir des sols, il hésite entre pessimisme et optimisme. La pression sur les sols augmente d’année en année et les conférences comme celle de Copenhague sont des échecs. Mais, d’un autre côté, il y a vingt ans il était inimaginable de réunir des chefs d’Etats pour parler d’environnement. « Les politiciens ont toujours 20 ans de retard, il faut faire avec. »

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« Le sol c’est la découverte! » – Partie 2

En colonne par deux nous rentrons à l’école de Paully, toute proche du sommet du Mont Pèlerin, surplombant le Léman. Perdue au milieu des champs, il  y a longtemps que cette petite école d’une classe n’accueille plus d’élèves à l’année. Mais tous les ans, des élèves du collège de Corsier animent sa cour de récréation lors de journées vertes, comme celle à laquelle nous avons participé.

Après un pique-nique et une récréation mouvementée (le chien d’une ferme voisine est venu se joindre à la fête et jouer à la balle), nous nous séparons en deux groupes pour observer la vie du sol de plus près.

Un groupe observe la litière et ses insectes ; un groupe prépare une culture de bactéries et de champignons.

Après le terrain, en route pour "le labo"

Un voyage au cœur des feuilles mortes

Avec une loupe binoculaire, c’est un nouveau monde qui s’offre à nous! Un champignon devient un réseau de chemins pareil à de la dentelle finement découpée, les crottes des vers de bois deviennent des miel pops ; même les grumeaux de terre, luisants sous une fine pellicule d’eau sont à eux seuls une planète à découvrir! Et surtout, en regardant de plus près ces feuilles, ces branches mortes, apparaissent à nos yeux leurs multiples habitants: collemboles, oribates, larves de diptères… à l’œil nu, jamais on n’aurait soupçonné leur présence. Un observateur attentif et courageux aurait pu observer quelques points noirs se déplaçant sur le bois mais à la loupe, ce sont des petits animaux de formes et de couleurs différentes tout droit sorti d’un autre monde ! De la sciences fiction? Non, de la science tout court! Découvrir des nouveaux mondes, c’est encore possible avec une loupe! Le sol, dernière frontière de l’inconnu! 😉

Une loupe, un peu de litière et c'est parti pour la découverte d'un nouveau monde !

Bactéries et champignon : invisibles même à la loupe!

Mais la vie du sol, ce ne sont pas que les insectes et autres petits animaux. La majeure partie de la vie du sol est invisible même à la loupe! Ce sont les bactéries et les champignons, les décomposeurs finaux de la matière organique. Pour les voir, il faut un microscope, ou des analyses du sol plus poussées. Le seul moyen à disposition pour les voir à l’œil nu, les mettre en culture sur un milieu nutritif. Dans les boîtes de pétri, les colonies de bactérie et les champignons se développeront en taches ou en réseaux, qui seront plus facilement observables.

Mais laissons la parole à notre classe pour le protocole et les résultats de l’expérience :

Les bactéries du sol : ces petites bêtes invisibles

Matériel :

• pipettes
• boîte de pétri avec gel nutritif
• échantillons de sol de forêt
• de l’eau distillée
• un produit désinfectant à l’alcool
• un marqueur noir
• une petite cuillère
• du scotch

Étapes de l’expérience :

  1. Nous avons formé deux groupes : un groupe sol et un groupe H2O. Nous avons ensuite écrit notre nom et « H2O » ou « sol » sur les boîtes de pétri.

  2. Nous avons désinfecté nos mains et la table.

  3. Nous avons mis un petit peu de terre (une pointe de cuillère à café) dans de l’eau distillée, puis nous avons bien agité la bouteille.

  4. Les enfants « H2O » ont ensuite mis de l’eau distillée pure dans leur boîte de pétri à l’aide d’une pipette.

    Les enfants « sol » y ont mis notre mélange d’eau et de sol.

    Nous avons fait très attention à ne pas contaminer nos boîtes avec d’autres bactéries.

  5. Nous avons ensuite agité les boîtes pour répartir le liquide, puis nous les avons scotchées et gardées au frais durant deux jours.

Nos observations :

Boîtes H2O :

Comme prévu, rien ne s’est passé, car l’eau était stérilisée. A part dans certaines boîtes où quelques bactéries se sont introduites.

Boîtes sol :

Il y avait énormément de bactéries à observer, ainsi que quelques champignons.

Conclusion :

Nous avons pu observer que le sol est plein de vie, même microscopique, qui contribue à son équilibre.

Art abstrait ? Non, bactéries du sol. Chaque "tache", appelée colonie, correspond à une bactérie déposée sur la boîte. Ces bactéries se sont multipliées jusqu'à être assez nombreuses pour être visibles à l'œil nu

Des commerçants neuchâtelois s’engagent pour le sol !

Après vous avoir présenté Charles du magasin Le Nomade à Vevey, nous avons continué à démarcher les commerçants de coin. Nous avons ainsi trouvé de nouveaux sponsors pour notre projet, mais nous avons aussi eu l’occasion de rencontrer toute une joyeuse équipe de commerçants engagés, sensibles à notre projet et surtout sympathiques. A chaque fois nous avons un vrai plaisir à discuter avec chacun d’eux et, avant de les remercier pour leur soutien « matériel », nous souhaitons les remercier pour leur accueil, leurs conseils et les discussions enrichissantes que nous avons eu avec chacun.

Par ordre alphabétiques nos nouveaux sponsors sont :

MBH informatique à Peseux. Lorsque nous sommes rentrés dans cette boutique avec notre ordinateur moribond, nous étions tout inquiet. Moins d’une semaine avant notre départ, nous venions de perdre notre outil de rédaction et de nombreux fichiers importants. Le « boss » Haci Mercan s’est tout de suite montré ouvert à l’idée de soutenir notre projet (il faut dire qu’il soutient des projets à tour de bras, entre autre en redistribuant du matériel d’occasion). Avec Mikael Thurler, son collègue, ils ont remué ciel et terre, avec succès, pour sauver nos données malgré un pronostique plutôt pessimiste. Un seul regret, ne pas avoir eu le temps d’honorer l’invitation de Haci à boire un café avec lui dans son magasin. Alors si vous avez besoin de matériel informatique (ordinateurs, périphériques, recharges d’imprimante…) ou de téléphonie, passez boire un café avec lui à notre santé !

L'équipe de MBH Informatique et Téléphonie, sponsors de Regards sur le sol

Pharmacie de la Côte à Corcelles. C’est pleins d’espoirs que nous sommes allé toquer à la porte de Christian Borel. En effet, cette pharmacie que nous connaissions bien offre une large place aux produits naturels et bio. Lorsque nous avons rencontré le Dr Borel, nous avons rencontré un entrepreneur investit dans de nombreux projets avec une forte dimension humaniste. Nous avons ainsi passé un agréable moment à l’écouter présenter ses concepts de crowd funding (financement par la foule) et de moteurs solaires alternatifs. Mais son premier métier, c’est la pharmacie, et il nous a ainsi préparé une petite pharmacie de voyage à base d’huiles essentielles. On espère ne pas en avoir besoin, mais nous l’avons précieusement rangée dans nos sacs à dos. Dans tous les cas, si vous cherchez un pharmacien sympa qui ne parle pas que molécules de synthèse, rendez-lui visite !

Christian Borel, Pharmacien engagé de Corcelles et sponsor du projet

Photo Américain à Neuchâtel. The last but not the least ! Vous y rencontrerez Jean-Luc Robert, un lève-tôt qui tient la baraque depuis 2005. Ancien militaire à la fibre écolo, conscient de l’impact de l’armée sur les sols, il s’est tout de suite enthousiasmé pour notre projet et a tout fait pour nous apporter son soutien malgré une conjoncture difficile pour les petits commerces. A l’écoute de ses clients et de ses employés, il se fera un plaisir de vous conseiller pour l’achat du matériel photo qu’il vous faut ou prendre un portrait de vous, de vos proches ou même de votre animal de compagnie. Mais surtout, vous pourrez découvrir dans son magasin une antique photo de la ferme Robert, au pied du Creux du Van. Si vous êtes de la région, il a encore besoin d’aide pour identifier les personnes qui y figurent ! Alors n’hésitez pas à aller le saluer de notre part !

Jean-Louis Robert, photographe sympathique et accueillant à Neuchâtel.